Peter Grimes, B. Britten

C'est une découverte fortuite qui mène Benjamin Britten à écrire Peter Grimes, son premier opéra et l’œuvre qui confirme sa réputation internationale.

Vivant en exil aux États-Unis, Britten tombe sur une copie de The Borough (Le Bourg), collection de poèmes écrits par George Crabbe en 1810, dont l'action se déroule dans les mornes paysages côtiers de l'est de l'Angleterre, où le compositeur a grandi. Un mélange de mal du pays et d'identification personnelle au sentiment de mise à l'écart ressenti par le Peter Grimes de Crabbe incite Britten à composer une présentation musicale approfondie autour de ce personnage.

Créé au Sadler's Wells Theatre de Londres le 7 juin 1945, l'opéra de Britten oppose son antihéros éponyme à la communauté dans laquelle il vit. Ce pêcheur, qui a déjà vu l'un des garçons de la ville se noyer sous sa garde, éveille les soupçons lorsqu'il cherche à recruter un autre mousse. Quand son nouvel apprenti meurt dans un mystérieux accident, les hommes du Bourg s'élèvent contre Grimes, laissant la maîtresse d'école Ellen seule à venir à sa défense.

Si Peter Grimes est une tragédie typiquement anglaise, elle est universelle dans son portrait d'un homme en désaccord avec le monde qui l'entoure. C'est aussi l'une des évocations les plus troublantes jamais créées sur notre relation avec la mer, chaque partie de l'orchestre apportant sa propre couleur distincte à la palette dont se sert Britten pour écrire sa musique.

Au vu du statut de Britten comme objecteur de conscience, le succès de Peter Grimes, joué pour la première fois un peu moins d’un mois après le Jour de la victoire des Alliés, est une sorte de réhabilitation pour ses croyances. Retournant à l’Opéra National de Vienne, Peter Grimes nous rappelle, comme aucune autre œuvre du genre, la brutalité de la société humaine quand les circonstances montent ses membres les uns contre les autres.

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